De Maïdan à la guerre.

La guerre du Donbass dans l’est de l’Ukraine risquait de devenir l’un des conflits oubliés de l’espace post-soviétique, comme ceux de Transnistrie, du Haut-Karabakh, d’Abkhazie ou d’Ossétie du Sud. Depuis sa naissance en 2014 après la révolte de Maïdan, le conflit a coûté la vie à plus de 13 000 personnes et a vu les tentatives avortées de plusieurs plans de paix. Cependant, l’arrivée de Volodímir Zelenski à la présidence ukrainienne en 2019 ainsi qu’un certain changement de position de la Russie rapprochent la guerre de sa fin.

Viktor Ianoukovitch, alors président de l’Ukraine, se rendait à Moscou le 17 décembre 2013 pour accepter l’offre de son homologue russe, Vladimir Poutine, d’exporter du gaz naturel vers l’Ukraine à un prix réduit. La Russie accorderait également une ligne de crédit de 15 milliards de dollars pour éviter la faillite du gouvernement de Kiev. Avec ce voyage, Ianoukovitch mit fin à des mois de rapprochement avec l’Union Européenne, avec laquelle il avait négocié un accord de libre-échange.

Ce passage à Moscou enflamma les esprits de la population ukrainienne, qui aspirait à un avenir, sinon européen, du moins plus indépendant de la Russie. Les manifestations pro-européennes contre Ianoukovitch qui éclatèrent alors sur la place centrale de Kiev à Maïdan finiraient par renverser le gouvernement et devenir, à la suite de la répression policière, la révolution la plus importante de l’histoire de l’Ukraine indépendante. Dans la région du Donbass, à l’est du pays, les événements du Maïdan donneraient lieu à une guerre civile qui se poursuit encore aujourd’hui, six ans après.

Situation dans le Donbass le 19 mai 2020. L’Ukraine contrôle l’ouest et le nord de l’Oblast de Donetsk et de Lougansk, et les rebelles la zone de sable, y compris un long tronçon de la frontière russe. Bien que le front soit statique, il y a encore des affrontements. Source: Ministère de la défense ukrainien

De la révolution au conflit

Pendant la révolution de Maïdan, les Ukrainiens ont occupé de façon permanente le centre de la capitale, Kiev, installé des camps, organisé des concerts et des événements culturels, et se sont organisés en groupes d’autodéfense pour se protéger des forces de police. La police de Ianoukovitch, qui a réprimé les manifestations, s’est également appuyée sur les Titushki, des jeunes violents payés par le gouvernement pour semer le chaos et décourager les gens de sortir pour protester.

Alors que la confrontation s’intensifiait, les protestations pro-européennes ont évolué en un mouvement beaucoup plus vaste comprenant des groupes nationalistes et des citoyens nourris de corruption et de répression gouvernementale. La violence culminera en février 2014, forçant Ianoukovitch à fuir en Russie le 21 de ce mois. Le lendemain, le Parlement décidait d’approuver la fin de son mandat et d’émettre un mandat d’arrêt contre lui, refermant ainsi cette étape de la révolution de Maïdan et ouvrant une nouvelle période de l’histoire du pays.

Immédiatement après, un gouvernement de transition fut formé et des élections présidentielles furent convoquées pour le 25 mai, elles seront remportées par l’oligarque Petro Poroshenko, connu pour son soutien aux manifestants de Maïdan. Cependant, la chute du gouvernement n’a pas été reçue de la même manière dans toute l’Ukraine. Dans les régions de Donetsk, Lougansk, Crimée et dans la ville de Sébastopol, au sud-est, où la majorité de la population est russophone, Ianoukovitch avait recueilli plus de 70% des voix lors des élections présidentielles de 2010, atteignant 90 % dans certaines régions. Là, des groupes opposés au Maïdan ont rapidement été organisées pour montrer leur opposition aux événements de Kiev. La position pro-russe de la Crimée s’explique par le fait que la péninsule appartenait à la Russie jusqu’à il y a quelques décennies, mais les raisons des habitants du Donbass – qui comprend l’oblast de Donetsk et de Lougansk – étaient un peu plus complexes…

Donetsk et Lougansk sont des régions hautement industrialisées et riches en ressources telles que le charbon, ce qui leur a permis de contribuer à 20% du PIB du pays en 2013, en représentant seulement 5% du territoire. Pendant la domination soviétique, les mineurs étaient très respectés et la propagande en louait même certains comme des héros (voir De la discrimination contre les russes).

En effet, la situation a changé avec l’indépendance de l’Ukraine en 1991. Les crises économiques, la baisse des subventions pour le secteur minier et les politiques linguistiques de discrimination positive en faveur de l’Ukrainien ont aliéné la population de la région. Le Donbass a massivement soutenu Ianoukovitch et sa position pro-russe et n’a pas applaudi la révolution qui l’a renversée. La Russie a vu une opportunité dans ce mécontentement et a su en tirer parti.

Quelques jours seulement après l’aller simple de Ianoukovitch à Moscou le 27 février 2014, des « petits hommes verts » armés ont pris le contrôle du parlement de Crimée dans la ville de Simferopol. Peu à peu, ces hommes ont capturé les bases militaires Criméennes, rencontrant peu de résistance sur leur passage. Quelques semaines plus tard, le Kremlin a commencé à insinuer que ces groupes armés, en uniforme et sans insigne étaient en fait des soldats russes. Après un référendum express au cours duquel la Crimée a apporté un soutien quasi unanime à l’union avec la Russie, Poutine a signé son annexion à la Fédération de Russie le 18 mars, une annexion jugée illégale par la plupart de la communauté internationale et rejetée par le gouvernement ukrainien .

En outre, l’annexion de la Crimée a donné à la Russie le contrôle du détroit de Kertch, qui donne accès à la petite mer d’Azov depuis la mer Noire. Les navires ukrainiens doivent désormais traverser les eaux contrôlées par Moscou pour atteindre les grandes villes portuaires de l’est du pays, comme Marioupol. Malgré le fait que le droit de la mer garantit le libre passage dans le détroit, divers incidents se sont déjà produits entre l’Ukraine et la Russie.

D’un autre côté, des groupes anti-Maïdan dans le Donbass se sont organisés pour occuper les bâtiments du gouvernement et déclarer l’indépendance unilatérale des régions de Donetsk et de Lougansk en mai 2014. Après une violente confrontation avec les troupes ukrainiennes, soutenue par des volontaires venus de toute l’Europe. Les rebelles se sont repliés et en août, il semblait alors que Kiev réussirait à rétablir l’ordre. Cependant, le soutien économique, militaire et du renseignement que la Russie a offert aux milices leur a permis de survivre, et les rebelles ont regagné du terrain lors d’une contre-offensive en septembre. Depuis lors, le front stagne plus ou moins dans cette direction.

Pendant ce temps, les conséquences du conflit ont dépassé de loin le périmètre de la région contestée. Le 17 juillet 2014, le vol MH17 de Malaysia Airlines couvrant la route d’Amsterdam à Kuala Lumpur a été abattu par un missile sol-air de fabrication russe alors qu’il survolait le Donbass. Les 298 personnes à bord sont mortes, pour la plupart des Néerlandais, et les deux parties se sont accusées de l’attaque. La justice néerlandaise enquête toujours sur l’événement, bien que les personnes accusées d’avoir transporté l’appareil aient des liens avec les services de renseignement russes, pointant la culpabilité des rebelles. Selon l’ONU, la guerre dans l’est de l’Ukraine a fait plus de 13000 morts entre 2014 et 2019, et les conséquences ont même atteint le domaine religieux, provoquant le schisme le plus important dans l’Église orthodoxe depuis le schisme oriental de 1054.

Le dilemme des bataillons de volontaires étrangers

Le Bataillon Azov, composé par des volontaires européens.

Le conflit du Donbass a pris les forces armées ukrainiennes par surprise et sans la capacité de traiter avec les milices soutenues par Moscou. Dès les premiers instants, des groupes de volontaires ont pris les armes pour freiner l’offensive rebelle, laissant un temps crucial à l’armée ukrainienne pour réagir. Certains groupes, comme le Right Sector, avaient déjà créé des structures armées pendant le Maïdan, tandis que d’autres ont été créés spontanément ou avec l’aide d’oligarques locaux. D’autres avaient leur poste de recrutement à Maïdan et dépendaient de dons privés, de groupes WhatsApp ou de vidéos de propagande pour survivre. En septembre 2014, les bataillons de volontaires actifs étaient estimés à 37, bien que si d’autres groupes plus petits sont inclus, leur nombre total en serait plus élevé.

La réponse du gouvernement à la révolte du Donbass interviendra en avril 2014, baptisée Opération antiterroriste pour délégitimer les revendications séparatistes. L’armée ukrainienne accroit alors sa présence dans la région et se coordonne avec les bataillons de volontaires. Après l’été, l’intensité des combats a diminué et le gouvernement commence à intégrer les bataillons dans les ministères de la Défense et de l’Intérieur. Malgré le soutien qu’ils avaient fourni pendant la guerre, les groupes paramilitaires, dont certains dépendaient économiquement des oligarques, étaient également des armées privées qui pouvaient être utilisées par leurs sponsors pour protéger leurs intérêts personnels.

Cependant, tous les bataillons n’ont pas été intégrés dans les structures de l’État. Certains, comme le bataillon OUN ou la branche armée du Right Sector, sont encore indépendants et sont restés dans la région. D’autres groupes qui ont rejoint les ministères sont toujours étroitement liés à leurs anciens commandants, qui peuvent encore les mobiliser pour faire pression sur le gouvernement. Par conséquent, les vétérans sont un puissant groupe de pression, en plus d’être très appréciés des Ukrainiens. Dans le même temps, bon nombre des centaines de milliers d’anciens combattants qui sont rentrés chez eux depuis le début de la guerre affirment avoir subi une discrimination, car ils sont souvent associés aux actes de violence et à l’idéologie d’extrême droite que certains d’entre eux manifestent.

Depuis 2015, le gouvernement et les volontaires sont de plus en plus divisés, non seulement à cause des tentatives de Kiev d’intégrer les groupes dans ses structures, mais aussi à cause des crimes commis par les paramilitaires dans le Donbass. Selon les autorités ukrainiennes, 20% des volontaires ont été impliqués dans des activités criminelles dans la zone de guerre en 2015, et certains d’entre eux ont été jugés, augmentant ainsi l’écart entre les volontaires et les autorités. En outre, les anciens combattants, et en particulier ceux d’extrême droite, se sont opposés aux différents accords de paix négociés entre l’Ukraine et la Russie.

Dans l’ensemble, l’arrivée à la présidence ukrainienne de Volodimir Zelenski en 2019 a permis un rapprochement des positions entre Moscou et Kiev: Zelenski a été beaucoup plus ouvert au dialogue et pragmatique que son prédécesseur, Petro Porochenko. En réponse, les anciens combattants ont organisé des manifestations à travers le pays et ont même menacé de se précipiter sur le front pour contrecarrer les négociations de paix. Le gouvernement a fait pression sur des groupes indépendants pour qu’ils rendent les armes et se retirent du front, et la reddition a finalement eu lieu en septembre 2019, mais certains groupes ont ignoré les ordres. Dans une image plutôt inhabituelle, Zelenski s’est rendu sur le front fin octobre pour confronter des volontaires opposés au processus de paix, démontrant sa volonté d’aller de l’avant dans la résolution du conflit.

Quatre plans de paix en un an

Malgré les combats acharnés, des efforts pour parvenir à une solution pacifique au conflit sont apparus dès le départ. Le 20 juin 2014, le président de l’époque, Porochenko, présenta son plan de paix pour le Donbass, qui comprenait un couloir de sécurité pour le retrait des troupes russes, une zone démilitarisée de dix kilomètres sur le long de la frontière russo-ukrainienne, le rétablissement des organes gouvernementaux ukrainiens dans le Donbass et une certaine décentralisation du pouvoir de l’État. Porochenko avait également offert d’autres concessions, comme une amnistie pour les rebelles qui n’étaient pas responsables de crimes graves.

Cependant, ce premier plan n’a pas convaincu la Russie, qui avait beaucoup risqué et subi des sanctions internationales pour son intervention dans la guerre. Pour Moscou, un retour à la situation d’avant 2014 ne suffisait pas: elle cherchait à s’assurer que l’Ukraine, et avec elle le Donbass, ne finiraient pas par s’intégrer dans des institutions occidentales telles que l’UE ou l’OTAN. De plus, Poutine voulait que l’Ukraine devienne un État fédéral pour donner au Donbass plus d’autonomie. Face au refus de la Russie, le ministère ukrainien des Affaires étrangères a proposé le « plan de synchronisation Porochenko », très similaire au plan d’origine mais modifiant l’ordre des événements. La création de la zone tampon à la frontière se ferait en premier lieu, bien qu’elle ne soit pas abordable pour Moscou, car cela signifiait le retour en Ukraine du contrôle de la zone rebelle.

Après deux tentatives infructueuses, le 5 septembre 2014, le protocole de Minsk est lancé, après avoir été négocié dans la capitale biélorusse éponyme. Le protocole de Minsk a été élaboré dans le cadre du Groupe de contact trilatéral – qui rassemble des représentants de l’OSCE, de l’Ukraine et de la Russie et des rebelles – et avec la médiation de l’Allemagne et de la France. Cet accord a établi un cessez-le-feu immédiat vérifié par l’OSCE ainsi que l’autonomie locale dans certaines régions de Donetsk et de Lougansk. La loi sur l’autonomie gouvernementale, adoptée en 2014 pour trois ans et déjà prorogée deux fois, exempte les personnes impliquées dans les événements de Donbass de toute responsabilité pénale, garantit le droit des habitants à utiliser le russe dans les sphères privée et publique, et reconnaît le droit de ces régions à l’autonomie gouvernementale conformément à la Constitution ukrainienne. L’OSCE surveillerait ensuite la frontière entre l’Ukraine et la Russie et, enfin, des élections locales auraient lieu dans le Donbass.

Minsk Ier, comme il deviendra plus tard connu, n’a pas appliqué le cessez-le-feu pendant vingt-quatre heures: l’accord ne précise pas suffisamment les mécanismes de mise en œuvre et ne satisfait pas pleinement l’une ou l’autre partie. Par conséquent, les bombardements ont recommencé quelques heures seulement après la signature. Plus d’efforts diplomatiques étaient nécessaires pour convenir du «paquet de mesures pour la mise en œuvre des accords de Minsk», ou Minsk II, en février 2015, afin de corriger certaines des lacunes du protocole précédant. Désormais, le cessez-le-feu serait suivi du retrait de l’artillerie lourde du front, qui serait surveillé par l’OSCE et ne prendrait pas plus de deux semaines.

Cependant, Minsk II n’était possible que parce qu’elle était également imprécise à certains égards, en particulier dans l’ordre des prochaines étapes. La formule la plus appuyée pour résoudre ces lacunes était celle proposée en 2016 par le ministre allemand des Affaires étrangères de l’époque, Frank-Walter Steinmeier. La soi-disant « formule Steinmeier » prévoit que les premières élections locales auraient lieu dans le Donbass conformément à la législation ukrainienne, sous le contrôle de l’OSCE. Deuxièmement, tant que l’organisation a déclaré ces élections considérées comme propres, l’autonomie gouvernementale serait accordée aux zones sous contrôle séparatiste. Enfin, le contrôle total de la frontière avec la Russie serait rendu au gouvernement ukrainien. Cette formule est beaucoup plus proche des intérêts de la Russie que de l’Ukraine: elle ne tient pas compte de la Crimée, Kiev accepte l’autonomie gouvernementale et Moscou continuera d’avoir accès au Donbass lors des élections locales. Pour cette raison, après la signature de la formule par le nouveau président ukrainien, Zelenski, en octobre 2019, de nombreux citoyens ukrainiens et groupes nationalistes sont descendus dans la rue pour protester sous le slogan « Non à la capitulation! »

Vers la fin du conflit?

La résistance de certains groupes d’anciens combattants est l’un des principaux obstacles auxquels le gouvernement ukrainien doit faire face pour faire avancer le processus de paix. Cependant, Zelenski a montré une capacité de négociation beaucoup plus grande que ses prédécesseurs: depuis son arrivée au pouvoir, il y a eu plusieurs échanges de prisonniers entre l’Ukraine et la Russie et même avec les autorités rebelles. La bravoure de Zelenski face aux vétérans insoumis, encore redoutés par une grande partie de la classe politique, laisse penser que c’est peut-être lui qui a mis fin au conflit, mais seulement dans le Donbass; La Crimée semble déjà désespérément aux mains de la Russie.

Le changement de position de Kiev s’est accompagné d’une attitude similaire à Moscou. En février, Poutine a limogé Vladislav Surkov en tant que dirigeant russe du Donbass, qui a orchestré la désinformation et sapé les campagnes d’unité nationale en Ukraine. Surkov a été remplacé par Dmitri Kozak, une figure plus pragmatique. Bien que l’arrivée de Kozak ne signifie pas nécessairement que Moscou est prêt à faire de nouvelles concessions, cela montre que Poutine attend une approche pour mettre en œuvre la formule Steinmeier dès 2020. Six ans après son début, la guerre d’Ukraine n’a jamais été aussi proche de finir.